Comment les Chinois mènent la conquête de l'Afrique

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Sur la place Tiananmen, face à la Cité Interdite, d'immenses massifs de fleurs jaunes et violettes s'étalent devant la Grande Salle du Peuple. À Pékin, le 3 septembre 2018, l'énorme structure de béton, lieu de rencontre traditionnel du parti communiste chinois élu, accueille pendant deux jours le Forum Chine-Afrique. À l’intérieur, l’immense hémicycle réunit des milliers de délégués des deux continents pour écouter le discours d’ouverture du président chinois Xi Jinping.

Les dirigeants africains sont tous ici, à l'exception du monarque du Swaziland. Le Sud-africain Cyril Ramaphosa, l'Ivoirien Alassane Ouattara, le Nigérian Mahamadou Issoufou, le Kenyan Uhuru Kenyatta, le Sénégalais Macky Sall et le Président du Rwanda, Paul Kagame, ont été reçus en fanfare alors qu'ils quittaient l'avion. à l'aéroport de Pékin. Inauguré en 2000, le forum Chine-Afrique est déjà dans sa huitième édition. Les 53 dirigeants africains écoutent solennellement Xi Jinping se vanter de la grande famille sino-africaine et attendent avec impatience les milliards de dollars d'investissement promis.

Discours de Xi Jinping aux Africains

Beijing met 60 milliards de dollars sur la table de plus pour le développement économique des Etats africains. Sur ce montant total, 15 milliards de dollars soutiendront des programmes "Aide gratuite et prêts sans intérêt"Xi souligne. La précision est importante lorsque la Chine, le plus grand partenaire commercial de l’Afrique, est accusée de réamener l’Afrique au surendettement.

Surendettement, le retour

Les dirigeants occidentaux, le Fonds monétaire international (FMI), la Banque mondiale et les ONG se lancent dans la niche. Au cours des années 1980 et 1990, les politiques d'éradication de la dette des pays riches, sous les auspices des deux institutions multilatérales, ont permis des progrès substantiels: avec un ratio de près de 100% du PIB, la dette des pays les plus pauvres avait été réduite à 30% en 2013 .

Nous sommes retournés à 50% en 2017, alerté la Banque mondiale en janvier dernier . principalement en Afrique, ont un degré de surendettement élevé. L'Afrique peut tomber de Charybde à Scylla. Et le coupable n’est cette fois que la Chine, source de financement croissante pour l’Afrique, dont les méthodes sont pour le moins douteuses.

La Chine ne fait pas partie du Club de Paris ni du Comité d'aide au développement de l'OCDE. Difficile de savoir exactement ce qu’elle fait vraiment en Afrique

En termes de statistiques, les chiffres fournis par le FMI et la Banque mondiale ne peuvent pas rendre compte de la situation exacte. "La Chine ne fait pas partie du Club de Paris ni du Comité d'aide au développement de l'OCDE. Il est difficile de savoir exactement ce qu'elle fait en Afrique. Très souvent, Pékin se cache derrière le secret de l'Etat pour ne pas divulguer ces chiffres"déclare Bradley Parks, directeur exécutif d’AidData. Ce centre de recherche, basé au College of William and Mary, en Virginie, aux États-Unis, a développé une vaste base de données sur le financement extérieur de la Chine sur la période 2000-2014 .

L’Afrique est au cœur des projets d’investissement chinois à l’étranger. - AidData
L’Afrique est au cœur des projets d’investissement chinois à l’étranger. – AidData

"Nous avons rassemblé des statistiques officielles du FMI, de la Banque mondiale, analysé leurs rapports économiques sur chaque pays, consulté les sites Web de différents gouvernements, analysé les prospectus publiés lors de l'émission d'un emprunt obligataire d'un pays ou d'une entreprise.", il explique. Au total, au cours de la période analysée, selon AidData, le financement de la Chine pour l’Afrique a atteint 121,6 milliards de dollars, contre 106,7 milliards de dollars. Johns Hopkins University, via son Projet de recherche cari (China Africa Research Initiative), a même avancé le montant des prêts de 143 milliards de dollars d'institutions publiques et de banques chinoises aux gouvernements africains entre 2000 et 2007.

Aide ou prêts?

En Afrique subsaharienne, la Chine a financé une rocade de 320 millions de dollars autour d'Addis-Abeba, une ligne de chemin de fer de 3 milliards de dollars entre Addis-Abeba et le port de Doraleh à Djibouti. une autre ligne de 4 milliards de dollars entre Nairobi et le port de Mombasa ou une ligne de 600 millions de dollars entre Port Gentil et Libreville, au Gabon. L'argent chinois coule, mais pas pour des raisons d'aide publique au développement.

La ligne de chemin de fer Nairobi-Mombasa

"Seuls 43% des financements chinois peuvent être définis comme une aide au développement basée sur les paramètres de l'OCDE. Le reste est constitué de prêts commerciaux qui ont peu à voir avec une aide au développement."dit Bradley Parks. Ainsi, les emprunteurs africains doivent souvent rembourser leurs dettes chinoises en moyenne plus rapidement (16 ans) que les prêts obtenus de l’AID, une filiale de la Banque mondiale (38 ans). "La Chine ne fournit pas d'aide publique au développement parce qu'elle se considère comme un pays en développement. Elle contribue au développement de l'Afrique"explique Jean-Joseph Boillot, chercheur associé à Iris et auteur de "Chindiafrique. La Chine, l'Inde et l'Afrique feront le monde de demain.

La Chine utilise des pots-de-vin, des accords opaques et l'utilisation stratégique de la dette pour tenir les États africains en captivité contre ses souhaits et ses exigences

Les prêts accordés par la Chine à l’Afrique ont des motifs essentiellement commerciaux et même stratégiques, et font souvent partie du vaste projet de Pékin de nouvelles routes de la soie. Leur stratégie va encore plus loin, selon l'administration américaine. "De manière délibérée et agressive, ils ciblent leurs investissements dans la région pour obtenir un avantage concurrentiel par rapport aux États-Unis., blasted John Bolton, conseiller de sécurité nationale du président Trump. La Chine recourt à des pots-de-vin, à des accords opaques et à l'utilisation stratégique de la dette pour tenir les États africains captifs à ses souhaits et à ses demandes ", il a même dénoncé dans son discours à la Heritage Foundation en décembre dernier.

Corruption et clauses secrètes

L'analyse détaillée de ces prêts montre que la plupart de ces prêts sont destinés à des projets construits par des sociétés d'État chinoises. En outre, "Les projets financés se situent souvent dans les territoires d'où provient le chef de l'Etat en poste. Une nouvelle étude publiée par AidData révèle une corruption locale plus répandue autour des sites de projets chinois actifs
" observe les parcs Bradley. Le cas du Kenya est une illustration parfaite de la (…)

Corruption au Kenya

En mai 2017, en présence du président Uhuru Kenyatta, le pays est fier d'inaugurer une nouvelle ligne de chemin de fer construite et financée par Beijing. Pour ce projet, il a obtenu de la Chine deux prêts de 1,6 milliard de dollars chacun. L'un est un prêt conventionnel à taux réduit (2%) sur 13 ans, assorti d'un différé d'amortissement de 7 ans. Le second, il s’agit d’un prêt commercial à taux d’intérêt plus élevé et lié au marché interbancaire à Londres. La ligne relie la capitale Nairobi au port de Mombasa en quatre heures. De couleur crème avec un toit orange, les voitures peuvent transporter plus de 1 200 passagers par jour dans un sens et dans l’autre.

Près d'un an plus tard, en août dernier, le directeur de l'Agence foncière nationale, Mohammed Abdalla Swazuri, et le directeur de Kenya Railways, Atanas Kariuki Maina, sont arrêtés. Suspectés de corruption, ils auraient attribué des terres publiques à des personnes avant de les indemniser pour les mêmes terres utilisées pour la construction de la ligne de train. Quelques semaines plus tard, sept responsables de China Road and Bridge Corporation (CRBC), le constructeur de la ligne, sont arrêtés à leur tour pour avoir corrompu les enquêteurs kenyans qui ont été accusés de l'affaire de corruption dévoilée en août.

La Chine n'oublie pas non plus d'assurer son dos. Souvent, ses contrats contiennent des clauses de garantie plus ou moins secrètes lui permettant de verser des dépôts de matières premières ou d’infrastructures en cas de défaillance de l’État africain concerné par des prêts fournis par Beijing. Au Kenya, par exemple, la Chine prendrait le contrôle du port de Mombasa si Nairobi ne pouvait pas rembourser les emprunts finançant sa ligne de chemin de fer entre la capitale et le port. En Zambie, comme le rapporte John Bolton, où le gouvernement est redevable de 8 milliards de dollars avec la Chine, cette dernière pourrait, selon l'opposition, prendre le contrôle du FED local, Zesco, si le gouvernement zambien devait défaut sur sa dette envers la Chine.

"Françafrique" version chinoise

La Chine avec ses pratiques douteuses est-elle la nouvelle malédiction de l'Afrique? "Les Chinois ne font que reproduire ce que la France a fait avec la Françafrique ou les États-Unis avec l'Amérique du Sud. Nous ne pouvons pas les excuser, mais nous ne devons pas leur faire des boucs émissaires", avance Jean-Joseph Boillot. Les milliards de dollars versés par la Chine sur le continent noir ont contribué à soutenir la croissance. "La Chine a contribué à générer une croissance endogène dans les pays africains. Grâce à elle, l'Afrique est sortie de sa dépendance excessive aux matières premières"ajoute le chercheur. Qu'il s'agisse du formidable développement de la téléphonie mobile, de la révolution des transports ou de la construction d'infrastructures ouvrant une partie de leur territoire, les pays africains doivent en grande partie cela à la Chine.

Les dirigeants africains ne manquent pas de louer les avantages de l'argent chinois. Déjà en 2008, le président sénégalais Abdoulaye Wade dans le "Financial Times" avait souligné que "La Chine a aidé les pays africains à construire des projets d'infrastructure en un temps record (…). Un contrat de trois mois avec les autorités chinoises serait nécessaire pour discuter, négocier et signer avec la Banque mondiale".

Les Chinois vont vite et sont pressés. C’est bien, les Africains aussi

"Les Chinois vont vite et sont pressés. C'est bien, les Africains aussi", témoigne Jean-Joseph Boillot. "Tout ce que nous faisons avec la Chine – j'insiste sur ce point – est bien maîtrisé, y compris du côté financier, du côté de la dette" assuré Macky Sall , président du Sénégal, en septembre à Beijing.

C’est un signe que les dirigeants africains sont plus susceptibles d’examiner de plus près les projets qui leur ont été vendus par Beijing. En novembre dernier, la Côte d'Ivoire a annoncé la création d'un comité chargé de surveiller le financement chinois. Il sera chargé d’examiner la conduite d’une quinzaine de projets financés par le Moyen Empire.

Comme les pays occidentaux dans le passé, la Chine n’est pas épargnée par la déception de projets dont la rentabilité n’est pas nécessairement assurée. Ce pouvoir, cependant, a une vision à long terme qui ne correspond pas toujours aux impératifs à court terme des États occidentaux ou des institutions multilatérales. La Chine continuera sans aucun doute à tisser sa toile sur le continent africain et à étendre son influence.

Richard Hiault