En Afrique du Sud, l'industrie minière est un "dinosaure en danger d'extinction"

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Ouvriers à la mine de Cullinan, près de Pretoria, en Afrique du Sud, le 1er février 2019.
Ouvriers à la mine de Cullinan près de Pretoria, Afrique du Sud, le 1er février 2019. Siphiwe Sibeko / REUTERS

En arrivant à Welkom, c'est la première chose que nous voyons. Rectiligne, plusieurs mètres de haut, les montagnes de déchets s'étendent le long de la route, à perte de vue. Dans cette ville du coeur de laAfrique du Sud, les vestiges miniers extraient le paysage, stigmates d’une industrie en déclin.

"Quand ils vendent, ils dégagent tellement de poussière que vous ne voyez pas à dix mètres", Mpia Nkali, qui vient de rentrer du Cap où elle est allée représenter l'organisation Jubilee à la vingt-cinquième African Mining Indaba. Cette grande assemblée annuelle, qui se tient du 4 au 8 février, attire des gouverneurs et des chefs d’entreprise d’une partie de la planète.

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L'extraction reste importante dans l'économie sud-africaine, produisant encore de l'or, du platine et du charbon, même si l'épuisement des gisements aggrave chaque jour la crise de ce secteur. Jeudi 14 février, le groupe Sibanye-Stillwater a annoncé le licenciement de 6 000 personnes dans le pays, soit 10% de ses effectifs. Quelques jours auparavant, c'en était une autre et nous attendons la suivante …

Mineurs atteints de silicose

"Nous étions à la conférence parallèle de la société civile sur les alternatives au secteur minier, dit Mpia Nkali. Personnellement, je ne vois toujours pas quoi d'autre peut être fait. Ils ont parlé de projets agricoles, mais ici rien ne pousse. Quand il pleut, l'eau s'infiltre dans les déchets et pollue tout sur son passage Elle se lamente.

La quarantaine a mis toute son énergie pour défendre les droits des mineurs de la ville où elle est née. Au cours des dernières années, à l'instar d'une Erin Brockovich sud-africaine, elle a parcouru Welkom et ses environs pour identifier les mineurs atteints de silicose, une maladie pulmonaire provoquée par une particule de poussière dans le sol. En mai 2018, après dix ans de bataille juridique, ils ont finalement gagné. Six groupes miniers vont verser 400 millions de dollars (plus de 350 millions d'euros) de compensations à des milliers de mineurs.

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Mais pour l'association de Mpia Nkali, le combat ne s'arrête pas là. "Voyez-vous ce ramassage au sommet de la digue? Les gens autour ramassent du vieux minerai pour extraire de l'uranium. Et ils n'ont pas la permission de le faire", incarne sa collègue Themba Ncegzulla, âgée de 68 ans. La vie semée d'embûches de cet ancien mineur d'or illustre assez bien la chute de cette ville. Ancien employé des groupes Anglo American et Harmony, il a été licencié à deux reprises, en 1997 et 2005, et vit maintenant sans revenu fixe ni retraite. "Ma femme a eu le cancer et tout l'argent de ma caisse de retraite a été pris en charge jusqu'à sa mort en 2001" dit-il fataliste.

Plus de sept mines d'or

Themba s'inquiète maintenant des nuages ​​de poussière causés par l'extraction d'uranium à quelques mètres des townships de Thabong. Après vingt-trois ans d’exploitation minière en tant que prospecteur, il connaît un rayon. Assis dans un fast-food, il attrape une serviette et un stylo pour dessiner une vue de la mine Kota, ce sandwich typique du canton creusé dans la chapelure. En quelques minutes, la serviette est recouverte de diagrammes. "Les conditions sont terribles. Les puits peuvent descendre à 3 000 ou 4 000 mètres de profondeur. Plus nous allons en profondeur, plus il fait chaud." Le thermomètre atteint facilement 37 degrés. "C'est un travail horrible, mais j'ai adoré"il conclut.

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À Welkom, les premières veines aurifères importantes ont été découvertes à la veille de la Seconde Guerre mondiale. Sur les quelque 40 mines en activité alors que l’Afrique du Sud était encore le premier producteur d’or au monde, il ne reste plus que sept sociétés. Et du côté des mines en exploitation, la situation n’est pas très agréable. Les entreprises suivent les plans de licenciement et, en retour, des conflits sociaux ponctuent la vie quotidienne. À Beatrix, une mine gérée par le groupe Sibanye-Stillwater, à environ 20 minutes du centre de Welkom, certains employés sont en grève depuis novembre 2018. À quelques centaines de mètres de l'entrée, ils entretiennent un piquet de grève sur un terrain vacant. tous les jours jusqu'à midi. Et quand la chaleur accablante rend l'attente insupportable, ils s'en vont.

"Le désespoir est immense"

Une fois en confiance, deux mineurs de l’Association des mineurs et du syndicat de la construction (AMCU) s’engagent à se confier. "Ce que nous demandons est simple: un salaire minimum de 12 500 rands [782 euros]. Sibanye fait des millions de bénéfices, proteste Xolani (les deux noms ont été changés). À 51 ans, il a travaillé pendant dix ans dans cette mine, huit heures par jour, six jours par semaine, pour 7 000 rands par mois. Il conduit des locomotives qui transportent le minerai sous terre, à l'instar de son collègue Ntando, qui répertorie les griefs. "Le sous-sol est très dangereux. Les mains et les membres sont très souvent blessés lorsque les voitures déraillent. Des cailloux nous tombent dessus tout le temps. Les ascenseurs sont mal entretenus et couverts de boue. Ils ne nettoient que lorsque les fonctionnaires descendent pour une inspection ! " Il se connecte.

"Le désespoir des mineurs est immense, résume l'analyse de David van Wyk. Surtout quand on sait qu'un mineur sud-africain est dix fois moins payé qu'un mineur australien pour le même travail. Pour cet analyste du secteur, l’industrie minière n’a pas changé depuis la fin de l’apartheid en 1994. "Elle reste très paternaliste et résiste au changement. C'est un dinosaure en danger d'extinction", il croit.

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Sibanye-Stillwater n'a pas répondu aux questions du Monde Afrique. Mais Sven Lunsche, porte-parole du groupe Gold Fields, le plus ancien groupe minier d'Afrique du Sud, créé par Sibanye-Stillwater en 2012, ne dit rien d'autre. "Notre secteur se meurt lentement" Il explique. La mine South Deep, exploitée par Gold Fields, à 260 km au nord, n’est que 45 jours. Les travailleurs ont protesté contre le projet de licenciement de 1 100 personnes sur les 3 600 membres du groupe. "Cette mine est assez unique car c'est le seul souterrain à être mécanisé. Le problème est que nous ne trouvons pas de personnel qualifié pour faire fonctionner ces machines", détaille le responsable. Selon lui, toutes les options ont été explorées avant de procéder à la réduction des effectifs. "Nous avons acheté cette mine il y a huit ans et depuis lors, nous avons perdu un milliard de rands par an", dit-il.

Défis géologiques

Parmi les défis auxquels sont confrontés les groupes miniers, Sven Lunsche souligne les défis géologiques posés par le mouvement profond et profond de l'or, la modification de la réglementation qui effraie les investisseurs et le pouvoir des syndicats, avec des mouvements sociaux empreints de violence. À Beatrix, deux mineurs sont morts fin novembre 2018 lors d'affrontements avec la police. Depuis lors, un véhicule blindé de l'armée monte la garde devant la mine.

Pour sa part, l'AMCU accuse la direction de créer des rivalités entre les différents syndicats pour diviser les travailleurs. Le Syndicat national des mineurs (NUM), membre du groupe intersatéral Cosatu, allié du parti au pouvoir, a signé un accord séparé avec la direction sur une augmentation de salaire inférieure à celle demandée à l'origine. Et dans la mine, les membres du syndicat NUM bénéficient d'un traitement préférentiel dans leur travail quotidien, dénonce l'AMCU.

Le président Cyril Ramaphosa, qui est lui-même un ancien dirigeant du NUM, a promis des réformes pour rassurer les investisseurs. "Nous sommes convaincus que notre industrie minière a encore un avenir prometteur", il a risqué le African Mining Indaba. Chez Welkom, il n'y a pas beaucoup de gens pour le croire.

Adrien Barbier (Welkom, Afrique du Sud, Envoyé spécial)