Les premiers outils de l'humanité sont vite arrivés en Afrique du Nord

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L'histoire évolutive des hominines est enrichie par une donnée majeure. Le Oldowayen est la plus ancienne culture matérielle associée à l'Homo. Ses traces les plus anciennes ont longtemps été confinées à l'Afrique de l'Est, considérée pour cette raison comme le berceau de l'humanité. Une vision qui vient relativiser la découverte faite en Algérie: l'équipe de Mohamed Sahnouni, le Centre espagnol de recherches sur l'évolution humaine à Burgos, et le Centre algérien de recherches préhistoriques, anthropologiques et historiques à Alger, vient de découvrir à Aïn Boucherit, dans la région de Sétif, deux couches contenant des outils Oldoway.

Les deux strates en question se trouvent du côté d’un profond ravin. Ils contiennent des pavés et des éclats ainsi que de nombreux os fossiles d'animaux typiques de la savane (équidés, bovins, suidés, éléphants, rhinocéros, hyènes, etc.). De nombreux os portent des traces de coupures ou de percussions. Ces "outils de boucher" en calcaire ou en silex proviennent des lits des ruisseaux environnants.

Le site d'Ain Boucherit, en Algérie.

Le site d'Aïn Boucherit, Algérie.

Mathieu Duval

Pour dater le site, les chercheurs ont d’abord réalisé une étude magnéto-stratigraphique. Cette technique consiste à identifier dans les sédiments les inversions de la polarité du champ magnétique terrestre et à les associer à des inversions magnétiques connues et bien datées. Pour identifier la couche géomagnétique à laquelle appartiennent les couches archéologiques, Mathieu Duval, du Centre australien de recherche sur l'évolution humaine de l'Université Griffith, a daté la roche à un mètre du niveau archéologique le plus profond à l'aide d'une technique appelée résonance paramagnétique électronique, qui permet d'estimer la temps passé par un grain de quartz sous terre. Le résultat obtenu a permis de déduire que le niveau archéologique profond du site se situe dans la période géomagnétique de Matuyama, qui s'étend entre 2,58 et 1,94 million d'années.

Il était alors nécessaire de dater plus précisément les deux strates archéologiques. Les chercheurs ont modélisé le processus de sédimentation d'Aïn Boucherit en supposant que les sédiments s'accumulent régulièrement sans épisodes de compactage. Ils en déduisent que les deux strates archéologiques sont 2,44 ± 0,14 millions d'années pour la plus profonde et 1,92 ± 0,05 millions d'années pour l'autre.

Selon les chercheurs, les outils d’Aïn Boucher sont caractéristiques de ceux de Gona, en Éthiopie, depuis 2,6 millions d’années. En outre, des sites Oldoway datant de 2,19 millions d'années sont connus en Afrique du Sud. Les Oldowayen sont-ils apparus simultanément dans plusieurs régions d'Afrique? Peut-être, mais il est plus probable que cette extension spatiale résulte du déplacement de populations sur de grandes distances en Afrique depuis les premiers jours des Oldowayen, il y a entre 2,6 millions et 2,4 millions d'années. Mais la mobilité sur de longues distances est l’une des caractéristiques de l’humanité … Si cette logique est la bonne, le berceau de l’humanité est toute l’Afrique.

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